Immuunsysteem vecht mee

Immunotherapie is een behandeling die het eigen immuunsysteem stimuleert, versterkt of verandert, zodat het de kankercellen beter kan herkennen, aanvallen en vernietigen.

Anders dan andere behandelingen tegen kanker (zoals chemotherapie) bestrijdt immunotherapie dus niet rechtstreeks de kankercellen zelf. Immunotherapie wil het eigen immuunsysteem harder of slimmer aan het werk zetten zodat het de kankercellen beter kan herkennen, aanvallen en vernietigen.

Hoe werkt immunotherapie

Later + langer effect

Immunotherapie leert het immuunsysteem om kwaadaardige cellen beter te herkennen en aan te vallen. Het kan daardoor langer duren (soms weken tot maanden) alvorens de behandeling zijn effect bereikt. Dat betekent dat patiënten en zorgverleners pas na weken, soms maanden, weten of de behandeling aanslaat. Dit varieert van persoon tot persoon.

Tegelijk kan het effect van immunotherapie ook langer aanhouden, tot lang na de toediening van de behandeling: het immuunsysteem heeft immers bijgeleerd en kan de kankercellen daardoor ook na de behandeling blijven bestrijden.

Op maat

Immunotherapie is, zoals elke behandeling tegen kanker, een behandeling op maat. Voor elke patiënt bepaalt de arts nauwkeurig welke geneesmiddelen het best kunnen worden toegediend.

Soorten immunotherapie

Nevenwerkingen

Omdat immunotherapie op een andere manier werkt, heeft deze behandeling ook andere nevenwerkingen dan chemotherapie.

Het gebeurt soms dat immunotherapie niet alleen de kankercellen aanvalt, maar ook het eigen lichaam. Bepaalde organen (bijvoorbeeld de lever, darmen, longen, huid en klieren) kunnen daardoor ‘ontstoken raken’. We spreken dan van een auto-immuunreactie. Die reactie kan zich uiten onder de vorm van klachten die onschuldig lijken zoals jeuk, buikpijn en diarree.